Puntarenas: re-thinking the port city

5 Agosto, 2018

For more than a decade, I have dedicated myself to the study of port cities and, in these years I have made done short, medium and long stays in several of these cities. Each experience has been different; either by the level of involvement in social dynamics, by the sense of appropriation of physical spaces or simply by the experiences.


When I talk about getting involved in the social dynamics of a city, I do not mean to participate in a movement to support or reject any initiative. I speak of understanding the experiences of those who inhabit the city. These experiences are always very diverse and depend on the expectations, achievements, frustrations and other possible situations of the subjects.

Cities facilitate the emergence of new forms of interaction, dialogue or conflict, creating not only scenarios of social practices, but spaces to organize the experiences of those who inhabit them. Likewise, to appropriate a physical space is to give meaning to a place, transform it. Proshansky (1995) spoke of the “identity of the place”, referring to an identity that is more in the people than in the geographical or physical reality.

This is how space is organized in a symbolic way, independently of its material or tangible dimension, and this symbolic organization of space, converted into a place for the transformative interaction of people, is what we call “appropriation of space” (Pol, 1996).

On the other hand, when I talk about experiences in the port cities, I cannot do it without knowing my own predispositions to the environment and the practices that are given in them.

“Habitus” and “field” are two concepts of the social theory of Pierre Bourdieu that I find helpful to explain this situation.

The Habitus is a system of durable provisions, which function as classification schemes to guide the valuations, perceptions and actions of the subjects. It also constitutes a set of structures, both structured and structuring: the first, because it involves the process by which subjects internalize the social; the second, because it functions as a generating principle and conformer of cultural practices and representations. In turn, both concepts are applicable, both in the introspective analysis and for the social dynamics that are given in the concept of “field”. In a simple way, for the definition of the concept “field”, I will say only that it is a sphere of social life, which has gradually become autonomous, through history and bringing together certain types of social relations, interests and own resources. For example: in the field of cultural scenes, the milongas contain forms, language and very particular interactions, which differentiates them from other scenes such as Rock, Salsa or Hip Hop dances. Also, in the field of trades; artisanal fishing defines the distribution of the functions of the sailors during the fishing, the marine context defines the fishing gear to be used, the structure of the market defines certain rules in the marketing that all must know and share. This is very different from what happens in a cabinetmaking workshop because of shapes, relationships, language, skills, tools or instruments, clothing and other aspects of that field.

In this way we can see the city as a set of fields. And relating this concept with that of habitus, we can say that urban relationships are structuring structures, since they provide a structuring principle, which constantly elaborate and rework their definitions and properties, from an uninterrupted negotiation, in which the human and contextual components are almost never repeated.

It is in the city where people act the roles that they have incorporated, defined by the institutions –fields– in which they participate as a social subject. Therefore, the city is the scene of the in-corporated culture, of the habitus placed in movement or practiced.

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An image of the urban social life in the Paseo de los Turistas of Puntarenas.

Twenty-two months ago, I assumed the charge of Executive President of the Port Authority in the Costarrican Pacific coasts from the Costa Rican Institute of Ports of the Pacific (known as INCOP in Spanish). This is a position designated by the President of the Republic of Costa Rica.

Due to the location of the port facilities and the dynamics of the institution with the city of Puntarenas, it leads to one living a very deep relationship with such a city.

From the aforementioned about the habitus, it happens then that I assume a political-strategic role, from which important decisions are made, that materialize in works and processes that should contribute to the development of the ports and the city, and I do supported by my habitus, which implies a scientific vision of the city. That is why, today, I am convinced that scientific knowledge definitely helps to make better decisions in doing policies. In addition, understanding the concepts of place, space and territory is important to think the urban concept, especially when we seek to strengthen the concept of port city.

Puntarenas is probably the city with the greatest population and social dynamism on the Pacific coast. Despite this, it faces strong problems. The largest of these is unemployment and low investment, but also some socio-cultural aspects that do not allow it to arise.

The INCOP (applying creating law of the institute) makes investments in public works for tourism, within its area of influence.

In the last seven years, this institution has invested more than ten million dollars in different projects; among them parks, swim pools, aquariums, murals, promenade, and others.

Given that the city has a cruise terminal, and that the urban real estate used to serve this industry is scarce and deteriorated, it is necessary to prioritize in this; with greater reason, when we know that the industry is growing and that, thanks to the management of INCOP, in the short term the number of cruises that visit Puntarenas will double.

Therefore, during my service important works were designed to strengthen the maritime front, and some of them were inaugurated in this border strip. These works contribute to improve the urban environment, make the city more livable and make it more attractive for visitors. However, given that neither the local government nor the neighbors of neighborhoods are concerned about the maintenance and preservation of the works, we established legal mechanisms to be able to invest in the maintenance of the works carried out.

Of course, in this situation, questions arise: Why the local government, as responsible for the works that are delivered, does not give the maintenance that corresponds? Why do not neighbors in nearby neighborhoods take care of their own environment?

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The wellness center of San Lucas Beach Club in Puntarenas.

The neighborhood closest to these works is Barrio el Carmen. To think it sociologically is to see it as an articulator between the different scales of urban social life, a family life integrator, spatial reference, setting of different degrees of privacy and repository of social support networks; this set of these elements make it an identity generator.

The neighborhood identities are governed by the demands of the population, usually seek to preserve, change or improve the local environment; they struggle to solve city problems such as pollution and security, among others. In this sense, the neighborhood, the near or primary space, becomes one of the first references when it comes to symbolically constructing the city and the urban.

To change the situation that exists in Puntarenas, INCOP can contribute by designing and implementing an integration strategy that strengthens the relationship between the inhabitants of the city as in the El Carmen neighborhood, and the cruise port activity.

If the institution participates in the social network of the neighborhood, it can help its inhabitants to build a common identity; since the sense of community is given by sharing a similar conception of themselves and of others.

In addition, we must be clear that the sustainability of a port city lies in its capacity to generate employment and competitiveness for future generations.

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Aerial view of Puntarenas.

Until now, very little is known about the link that the productive activities of the neighborhoods of Puntarenas can have with the cruise industry. What is clear is that there are few initiatives of auxiliary industries, and little supply of services, sometimes due to the lack of infrastructure. Therefore, the efforts must be accompanied by concrete processes that result in material benefits to transform neighborhood identities and, which are reflected in the conditions of existence of these neighbors. From attitudes, thoughts and valuations are built daily discourses among the inhabitants of the same city.

Another principle that should be kept in mind in a strategic vision is that cities that live facing a waterfront have an immense opportunity and commitment to preserve that asset.

To achieve this in Puntarenas, conditions must be created, in which Barrio el Carmen residents keep their eyes on the water; on the beach. They must facilitate access and use of space, and provide services and business opportunities.

In the city each person acts the roles that he has incorporated, defined by the –fields– in which he/she participates as a social subject. Therefore, the city of Puntarenas can be shaped by promoting the creation of new fields of social praxis, involving relationships between neighbors, the port, the cruise industry and tourism. With such a scenario, the in-corporated culture, the habitus placed in motion, practiced, would result in a close and intense social dynamic, similar to that which was formed among Costa Ricans and the protection of democracy or the environment.



Bordieu, P. “La distinción. Criterios y bases sociales del gusto.” (1988) Ed: Taurus.


Pol, E. (1966) “La apropiación del espacio”. Iñiguez y E.Pol (comps.), Cognición, representación y apropiación del espacio. Colección “Monografias psico/socio/ ambientales, 9. Bercelona: Universidad de Barcelona.


Proshansky, H.M., A.K. Fabian y R. Kaminoff (1995). “Place identity: physical world socialization of the self”. Groat, L.N.(ed.), Giving places meaning (readings in environmental psychology). London: Academic Press


Ríos, Roger “Latin Americans in Berlin: The Transformation of their economic, cultural, social and symbolic capital in the process of social integration“. Dissertationen online der Freien Universität Berlin. 2008


Rizo, Marta. “Conceptos para pensar lo urbano: el abordaje de la ciudad desde la identidad, el habitus y las representaciones sociales”. En bifurcaciones [online]. núm. 6, otoño 2006. World Wide Web document, URL: <www.bifurcaciones.cl/006/Rizo.htm>. ISSN 0718-1132

Head Image: Antigua Capitanía of the Puntarenas city.

Puntarenas: repensando la ciudad-puerto

Durante más de una década, me he dedicado al estudio de las ciudades portuarias y, en estos años he realizado pasantías cortas, medianas y largas, en varias de estas ciudades. Cada experiencia ha sido distinta; ya sea por el nivel de involucramiento en las dinámicas sociales, por el sentido de apropiación de los espacios físicos o simplemente por las vivencias.

Cuando hablo de involucrarme en las dinámicas sociales de una ciudad, no me refiero a participar de un movimiento para apoyar o rechazar alguna iniciativa. Hablo de comprender las experiencias de quienes habitan la ciudad. Estas experiencias siempre son muy diversas y dependen de las expectativas, los logros, las frustraciones y demás situaciones posibles de los sujetos.

Las ciudades facilitan la emergencia de nuevas formas de interacción, diálogo o conflicto, creando no solo escenarios de prácticas sociales, sino espacios para organizar las experiencias de quienes la habitan. Así mismo, apropiarse de un espacio físico es otorgarle significado a un lugar, transformarlo. Proshansky (1995) hablaba de la “identidad del lugar”, refiriéndose a una identidad que está más en las personas que en la realidad geográfica o física.

Es así como el espacio se organiza de forma simbólica, independientemente de su dimensión material o tangible, y esta organización simbólica del espacio, convertida en lugar para la interacción transformadora de las personas, es lo que llamamos “apropiación del espacio” (Pol, 1996).

Por otra parte, cuando hablo de vivencias en las ciudades portuarias no puedo hacerlo desconociendo mis propias predisposiciones al entorno y a las prácticas que en ellos se dan.

Habitus” y “campo” son dos conceptos de la teoría social de Pierre Bourdieu que me resultan de gran ayuda para explicar esta situación.

El Habitus es un sistema de disposiciones duraderas, que funcionan como esquemas de clasificación para orientar las valoraciones, percepciones y acciones de los sujetos. Constituye también un conjunto de estructuras, tanto estructuradas como estructurantes: lo primero, porque implica el proceso mediante el cual los sujetos interiorizan lo social; lo segundo, porque funciona como principio generador y conformador de prácticas culturales y representaciones. A su vez, ambos conceptos son aplicables, tanto en el análisis introspectivo como para las dinámicas sociales que se dan el en el concepto de “campo”. Para allanar la definición del concepto “campo”, diré solamente que es una esfera de la vida social, que se ha ido haciendo autónoma progresivamente, a través de la historia y aglutinando cierto tipo de relaciones sociales, de intereses y de recursos propios. Por ejemplo: en el ámbito de las escenas culturales, las milongas contienen formas, lenguaje e interacciones muy particulares, que las diferencia de otras escenas como las del Rock, la Salsa o el Hip Hop. Así también, en el ámbito de los oficios; la pesca artesanal define la distribución de las funciones de los marineros durante la faena, el contexto marino define las artes de pesca a utilizar, la estructura del mercado define ciertas reglas en la comercialización que todos deben conocer y compartir. Esto se diferencia mucho de lo que ocurre en un taller de ebanistería por las formas, las relaciones, el lenguaje, las habilidades, las herramientas o instrumentos, el vestuario y otros aspectos propios de ese campo.

De esta forma podemos ver a la ciudad como un conjunto de campos. Si relacionamos este concepto con el de habitus, podremos interpretar las relaciones urbanas como estructuras estructurantes, capaces de modificarse constantemente en sus definiciones y sus propiedades, en la que las condiciones humanas y contextuales nunca son iguales.

Es en la ciudad donde las personas actúan los roles que han incorporado, definidos en los –campos- donde participan como sujetos sociales. De esta forma, la ciudad es el escenario de la cultura in-corporada, de los habitus hechos cuerpo y puestos en movimiento.

Una imagen de la vida social urbana en el Paseo de los turistas de Puntarenas.

Hace 22 meses asumí el rol de Presidente Ejecutivo de la Autoridad Portuaria del Pacífico de Costa Rica desde el Instituto Costarricense de Puertos del Pacífico (INCOP). Este es un cargo designado por el Presidente de la República de Costa Rica.

Por la ubicación de las instalaciones portuarias y por las dinámicas de la institución con la ciudad de Puntarenas, conduce a que uno viva una relación muy profunda con tal ciudad.

De lo antes dicho acerca del habitus, ocurre entonces que asumo un rol político-estratégico, desde el que se toman decisiones relevantes, que se materializan en obras y en procesos que deben contribuir al desarrollo de los puertos y de la ciudad, y lo hago apoyado en mi habitus, el cual implica una visión científica de la ciudad. Por eso, es que hoy estoy convencido de que el conocimiento científico definitivamente ayuda a tomar mejores decisiones en lo político. Además, comprender los conceptos de lugar, espacio y territorio es importante para pensar lo urbano, especialmente cuando buscamos fortalecer el concepto de ciudad puerto.

Puntarenas es probablemente la ciudad de mayor población y dinamismo social en la costa del Pacífico. Pese a ello, enfrenta fuertes problemáticas. La mayor de ellas es el desempleo y la baja inversión, pero también algunos aspectos socioculturales que no le permiten surgir.

El INCOP (Desde el momento de la concesión de Puerto Caldera), le corresponde hacer inversiones en obra pública para turismo, dentro de su área de influencia.

En los últimos siete años, esta institución ha invertido más de diez millones de dólares en distintos proyectos; entre ellos parques, balnearios, acuarios, murales, paseo marítimo, y otros.

Dado que la ciudad cuenta con una terminal de cruceros, y que el inmobiliario urbano utilizado para atender esta industria es escaso y deteriorado, se requiere priorizar en esto; con mayor razón, cuando sabemos que la industria está creciendo y que, gracias a la gestión del INCOP, en el corto plazo se duplicará el número de cruceros que visitan Puntarenas.

Por lo anterior, durante mi servicio se diseñaron obras importantes para el fortalecimiento del frente marítimo, y algunas de ellas se inauguraron en esta franja fronteriza. Estas obras contribuyen a mejorar el entorno urbano, hacen más habitable la ciudad y la vuelven más atractiva para los visitantes. Sin embargo, dado que ni el gobierno local ni los vecinos de los barrios próximos les preocupa el mantenimiento y preservación de las obras, establecimos los mecanismos jurídicos para poder invertir en el mantenimiento de las obras realizadas.

Claro que ante esta situación me surgen preguntas: ¿Por qué el gobierno local, como responsable de las obras que se le entregan, no da el mantenimiento que corresponde? ¿Por qué los vecinos de los barrios cercanos no cuidan su propio entorno?

El balneario de San Lucas Beach Club en Puntarenas.

El barrio más próximo a estas obras es el Barrio el Carmen. Pensarlo sociológicamente es verlo como articulador entre las diversas escalas de la vida social urbana, integrador de la vida familiar, referente espacial, escenario de diversos grados de privacidad y repositorio de las redes sociales de apoyo; este conjunto de estos elementos lo convierten en un generador de identidad.

Las identidades vecinales se rigen por las demandas de la población, normalmente buscan preservar, cambiar o mejorar el entorno local; luchan por resolver problemas citadinos como la contaminación y la seguridad, entre otras. En este sentido, la vecindad, el espacio cercano o primario, se convierte en uno de los primeros referentes a la hora de construir simbólicamente la ciudad y lo urbano.

Para cambiar esa situación que existe en Puntarenas, el INCOP puede contribuir diseñando e implementando una estrategia de integración, que fortalezca la relación entre los habitantes de la ciudad, del barrio El Carmen, y la actividad portuaria de cruceros. Si la institución participa en la red social del barrio, puede ayudar a sus habitantes a construir una identidad común; dado que el sentido de comunidad viene dado por el compartir una concepción similar de sí mismos y de los otros. Además, debemos tener claro que la sostenibilidad de una ciudad portuaria reside en su capacidad de generar empleo y competitividad para las generaciones futuras.

Vista aérea de Puntarenas.

Hasta ahora, muy poco se sabe sobre la vinculación que pueden tener las actividades productivas de los barrios de Puntarenas, con la industria de cruceros. Lo que es claro, es que existen pocas iniciativas de industrias auxiliares, y poca oferta de servicios, a veces por la falta de infraestructura. Por lo tanto, los esfuerzos deben ir acompañadas de procesos concretos que redunden en beneficios materiales para transformar las identidades vecinales y, que se reflejen en las condiciones de existencia de estos vecinos. De actitudes, pensamientos y valoraciones están construidos los discursos cotidianos entre los habitantes de una misma ciudad.

Otro principio que se debe tener presente en una visión estratégica, es que las ciudades que viven de cara al agua tienen una inmensa oportunidad y compromiso para preservan ese activo. Para lograrlo en Puntarenas, deben crearse condiciones en la que los vecinos de Barrio el Carmen mantengan su mirada en el agua; en la playa. Se deben facilitar los accesos y el uso del espacio, y dotarlo de servicios y oportunidades de negocio.

En la ciudad cada persona actúa los roles que ha incorporado, definidos por los –campos- en los que participa como sujeto social. Por consiguiente, la ciudad de Puntarenas puede moldearse impulsando la creación de nuevos campos de praxis social, que impliquen relaciones entre los vecinos, el puerto, la industria de cruceros y el turismo. Con un escenario así, la cultura in-corporada, los habitus puestos en movimiento, practicados, darían como resultado una dinámica social estrecha e intensa, similar a la que se formó entre los costarricenses y la protección de la democracia o el ambiente.


Bordieu, P. “La distinción. Criterios y bases sociales del gusto.” (1988) Ed: Taurus.

Pol, E. (1966) “La apropiación del espacio”. Iñiguez y E.Pol (comps.), Cognición, representación y apropiación del espacio. Colección “Monografias psico/socio/ ambientales, 9. Bercelona: Universidad de Barcelona.

Proshansky, H.M., A.K. Fabian y R. Kaminoff (1995). “Place identity: physical world socialization of the self”. Groat, L.N.(ed.), Giving places meaning (readings in environmental psychology). London: Academic Press.

Ríos, Roger “Latin Americans in Berlin: The Transformation of their economic, cultural, social and symbolic capital in the process of social integration“. Dissertationen online der Freien Universität Berlin. 2008.

Rizo, Marta. “Conceptos para pensar lo urbano: el abordaje de la ciudad desde la identidad, el habitus y las representaciones sociales”. En bifurcaciones [online]. núm. 6, otoño 2006. World Wide Web document, URL: <www.bifurcaciones.cl/006/Rizo.htm>. ISSN 0718-1132.

Head Image: Antigua Capitanía de la ciudad de Puntarenas.

Article reference for citation:
Rios Duarte Roger Humberto,“Puntarenas: re-thinking the port city” PORTUS: the online magazine of RETE, n.35, June 2018, Year XVIII, Venice, RETE Publisher, ISSN 2282-5789, URL: https://portusonline.org/puntarenas-re-thinking-the-port-city/

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